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El SARS sigue causando temor en Asia

El Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SARS, en inglés) empieza a tener un impacto sobre la activad y los mercados bursátiles de la región.

Uno de los principales motivos de preocupación sobre la epidemia que está afectando a la región asiática es que su epicentro está localizado en China, un país que se ha convertido últimamente en el motor del crecimiento de la región. En efecto, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la Gran China ha registrado más de 5.100 casos de neumonía de los más de 7.600 casos detectados hasta ahora. Hong-Kong, por su parte, suma unos 1.700 casos.

Aunque la participación extranjera en la bolsa china es bastante limitada, el problema es que China, a través de sus relaciones comerciales y financieras, tiene un papel cada vez más importante en la región. Por ejemplo, las compañías con sede en Hong-Kong y Taiwán figuran entre los mayores inversores en empresas chinas.

Para complicar el asunto, la epidemia está centrada en la región industrial de Guangdong, en la frontera con Hong-Kong, una de las zonas responsables del milagro económico chino de estas dos últimas décadas.

Hay varias vías por las cuales el SARS podría afectar la actividad económica del país. Como uno de los mayores receptores de inversiones directas extranjeras, China podría verse perjudicada por un descenso en el número de visitantes. Las pequeñas y medianas empresas también podrían verse seriamente dañadas por la cancelación o la reducción del número de ferias comerciales, de las que dependen mucho para vender sus productos. Por último, las restricciones a los viajes al territorio chino también pueden suponer un importante revés para el desarrollo de las actividades del país.

Probablemente para calmar los temores, las autoridades chinas, en una medida poco habitual, dieron a conocer las últimas cifras mensuales del crecimiento del Producto Interior Bruto. Según la Oficina Estatal de Estadística, la economía creció, en el mes de abril, un 8,9% en términos anuales. Por lo tanto, no parece, a primera vista, que la epidemia haya afectado excesivamente al crecimiento del país, aunque habrá que esperar a tener las cifras del mes de mayo para comprobar el impacto de la neumonía.

El Banco de Desarrollo Asiático acaba de revisar sus previsiones del impacto de la enfermedad sobre la economía de la región. Según esta entidad, si el tiempo necesario para controlar la epidemia no supera un trimestre, el impacto sobre el crecimiento económico sería de un 0,4% del Producto Interior Bruto (PIB), lo que corresponde a uno 9.100 millones de dólares. Si son dos trimestres, el impacto podría alcanzar el 1% del PIB.

Fuera del territorio de la Gran China, la industria más duramente afectada por el SARS es probablemente la del turismo, aunque los sectores del ocio y del consumo también han sufrido bastante.

La epidemia también parece haber influido en el sentimiento de los gestores de fondos sobre la región. En la última encuesta realizada por Morningstar entre las principales gestoras europeas durante el mes de abril, Asia excluida Japón sigue siendo la región preferida pero su distancia respecto a Europa se ha recortado sustancialmente.

La encuesta de Merrill Lynch del mes de mayo también muestra que los gestores esperan un menor crecimiento para China en los próximos doce meses.

El índice MSCI AC Far East Free Ex Japan ha caído un 2% (en dólares) desde el principio de año hasta la mitad del mes de mayo (14 de mayo, más exactamente). En comparación, el índice MSCI World ha subido cerca de un 6% en ese mismo periodo.

Hong-Kong, Singapur y Corea del Sur han sufrido ligeros retrocesos. Pero algunos de los mercados más pequeños han tenido un comportamiento bastante positivo: Indonesia, por ejemplo, se ha revalorizado un 18% mientras que la ganancia para el mercado tailandés ha alcanzado el 13%.

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